Un día como hoy: Pete Sampras sobrevive a uno de los desafíos más difíciles



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Un día como hoy: Pete Sampras sobrevive a uno de los desafíos más difíciles

En mayo de 1996, el veterano entrenador de Pete Sampras, Tim Gullikson, perdió su batalla contra el cáncer y el estadounidense nunca volvió a ser el mismo jugador después de eso, teniendo que lidiar con esto desde el comienzo de la temporada anterior cuando Tim tuvo que volar a casa desde el Abierto de Australia.

Pete ganó cinco títulos más pequeños antes del Abierto de Estados Unidos en 1996 y fue uno de los favoritos en el Major local, donde ya ganó tres títulos en el pasado y hace un año, ansioso por recuperarse después de las primeras derrotas en el Abierto de Australia y Wimbledon.

Sampras tuvo que sobrevivir a cinco sets en la segunda ronda ante Jiri Novak, jugando bien en los otros tres encuentros para llegar a los cuartos de final donde se enfrentó al especialista en tierra batida, Alex Corretja el 5 de septiembre.

El español lo dejó todo en la cancha para hacer que Pete trabajara por su triunfo, con el estadounidense salvando un punto de partido en un maratón 7-6, 5-7, 5-7, 6-4, 7-6 que duró cuatro horas y nueve minutos.

Fue uno de los retos más duros que había vivido Pete, luchando por igualar el ritmo del rival (Corretja sacó como nunca antes) y también con problemas físicos, obligado a vomitar en el fondo de la pista tras el segundo punto del desempate decisivo, recibiendo una infracción de tiempo por eso.

Después de sobrevivir a esta emocionante competencia, Sampras continuaría defendiendo su título, venciendo a Goran Ivanisevic y Michael Chang en los dos últimos encuentros para demostrar su grandeza una vez más y agregar otro Major a su cuenta.

Nada pudo separar a Pete y Alex ese día, ambos ganando 188 puntos y anotando cinco quiebres en total, tres para el español que no pudo dar ese último paso y destronar al gran rival como un completo forastero, ganando solo un partido en Nueva York antes de 1996.

Sampras estaba 73-54 al frente en los ganadores con el servicio, pero Corretja tenía la ventaja desde el fondo de la cancha, golpeando más ganadores de golpes de fondo e intentando imponer sus tiros y extender los rallies.

En el US Open 1996, Pete Sampras salvó un punto de partido contra Corretja

No obstante, Sampras tuvo más de 30 ganadores de volea y remate, manteniéndose sereno cuando más importaba y superando todos los obstáculos para encontrarse en la semifinal.

Álex tuvo una ventaja de 5-3 en el primer set, desperdiciando dos puntos de set en el siguiente juego luego de dos ganadores de volea de Sampras que sumó el tie break 7-5 con un ganador del servicio para el triunfo.

El español se recuperó en los sets dos y tres, rompiendo a Pete en el duodécimo juego de cada uno para colocarse un set de una sorpresa, apenas poniendo un pie en falso y superando a Sampras frente a su multitud local.

Sin lugar para más errores, Pete rompió en el tercer juego del cuarto set y lo llevó a casa con cuatro excelentes turnos de saque, restaurando el orden y estableciendo un decisivo donde era el favorito.

No hubo quiebres de servicio en el quinto set y Sampras luchó cada vez más físicamente (apenas podía aguantar en el séptimo juego), teniendo que vomitar después del segundo punto del tie break.

El estadounidense de alguna manera mantuvo su enfoque y usó el último átomo de energía, salvando un punto de partido en 6-7 con una hábil volea ganadora para mantenerse en el encuentro.

Con 7-7, Sampras conectó el as del segundo servicio y cruzó la línea de meta en el siguiente punto cuando Corretja anotó solo la tercera doble falta del partido, enviando a Pete a los últimos cuatro en lo que había sido uno de los enfrentamientos más entretenidos en historia del US Open.

Pete necesitó dos litros de tratamiento intravenoso para recuperarse y repitiendo, todavía llorando, que le dedicó ese a Tim, que ciertamente estuvo ahí durante el partido, cuidándolo desde arriba y llevándolo hacia el heroico triunfo.